Gakusen Toshi Asterisk – Tome 1 Chapitre 7

« Quoi de neuf, Amagiri ? As-tu des absences ? » La voix d’Eishirou l’avait surpris, même s’ils marchaient côte à côte.

« Oh, euh, rien. Ce n’est rien, » Ayato avait fait un signe de la main et il força rapidement un sourire.

« Euh… Eh bien, si tu le dis. Mais tu agis bizarrement depuis hier, » déclara Eishirou.

« Je vais très bien. C’est simplement que je n’ai pas assez dormi… Bref, on ferait mieux de se dépêcher, sinon on sera en retard, » déclara Ayato.

« Ne t’inquiète pas. On se glissera dans la classe juste à temps, » c’était ce qu’Eishirou avait dit, mais les couloirs étaient déjà presque désertés. En fait, les deux étudiants étaient arrivés dans leur classe quelques secondes avant le début de la classe.

« Je n’arrive pas à croire que tu te sois rendormi après que je t’ai réveillé, Yabuki… On a à peine réussi, » déclara Ayato.

« Ah, laisse tomber. On est à l’heure, n’est-ce pas ? » demanda Eishirou.

« C’est le principe — Oh, hey. Bonjour, Julis, » déclara Ayato.

Pendant qu’Ayato s’asseyait, Julis, à son bureau voisin, scrutait attentivement une lettre. Elle n’avait pas répondu.

« Julis ? » insista Ayato.

« Euh — Oh, bonjour, » Julis avait rangé la lettre dans l’urgence et avait détourné ses yeux des siens.

« Yo ! Les fesses sur les sièges maintenant ! Je prends les présences ! » Kyouko s’était précipitée dans la pièce avec l’air assoiffé de sang, et Ayato n’avait pas eu l’occasion de poursuivre son intérêt au sujet du comportement de Julis.

Elle semblait aussi distraite en classe, et son esprit était évidemment ailleurs.

Ayato s’était approché d’elle après l’école, quand il avait pensé qu’ils pourraient enfin parler. « Julis, quelque chose ne va pas ? »

Elle s’était levée de son siège sans même le regarder. « Désolée. J’ai des projets pour aujourd’hui. »

« Hein ? H-hey, Julis ? » Ayato ne pouvait que regarder Julis quitter rapidement la salle de classe, sourd à son égard.

« Je me demande ce qui ne va pas… ? » murmura Ayato.

« Uh-oh. On dirait qu’elle est revenue à son ancienne personnalité, » avait commenté Eishirou.

« Son ancienne personnalité ? » demanda Ayato.

Eishirou haussa les épaules. « Son Altesse a toujours été comme ça avant que tu n’arrives. Elle avait cette atmosphère “laissez-moi tranquille”. Et juste au moment où je pensais qu’elle commençait à dégeler, BAM ! Quel dommage ! »

Ayato s’inquiétait pour Julis, mais il devait aller faire un rapport à Claudia au sujet de l’incident d’hier. Bref, si quelque chose d’autre dérangeait Julis, peut-être que Claudia le saurait…

 

***

 

« Oh, bonne journée. Que puis-je faire pour toi ? » demanda Claudia.

Ayato était entré dans la salle du Conseil des Étudiants et Claudia l’avait salué avec son sourire habituel.

« Nous avons encore eu des problèmes hier, » annonça Ayato.

« Oui, j’en ai entendu parler. Ils ont utilisé les élèves de Le Wolfe, » déclara Claudia.

« Les nouvelles te parviennent rapidement, » ce n’était pas de ça qu’il voulait parler. « J’ai peut-être une idée de qui est derrière les attaques. »

Même Claudia ne pouvait pas cacher sa surprise. « Vraiment ? »

« Oui, j’en suis presque certain, » répondit Ayato.

Tandis qu’il lui murmurait son raisonnement, Claudia s’était enfoncée profondément dans ses pensées.

« Je vois… D’accord. J’enquêterai aussi de mon côté. J’espère que cela mettra fin à l’affaire…, » mais Claudia semblait quelque peu insatisfaite.

« Quelque chose te dérange-t-il ? » demanda Ayato.

« Julis est-elle aussi au courant ? » demanda Claudia.

« On n’en a pas parlé, mais je pense qu’elle aurait pu s’en rendre compte par elle-même, » répondit Ayato.

« Et où est-elle maintenant ? » demanda Claudia.

« Elle est rentrée chez elle en disant qu’elle avait des projets… Oh non — ! » À l’instant, Ayato avait compris.

Bien sûr. Julis étant ce qu’elle est, si elle réalisait qui était derrière les attaques, elle ne laisserait pas la suite à quelqu’un d’autre, se dit-il.

« Cela pourrait être un peu fâcheux, » avait déclaré Claudia.

« Mais les affronterait-elle vraiment en face à face ? Sans preuve tangible, ils nieront tout…, » déclara Ayato.

« Non, à ce stade, ils ne feront probablement pas traîner plus longtemps cette affaire. Ils la réduiraient au silence avec tout ce qu’ils ont sous le coude. Ils peuvent même la contacter en premier et —, » commença-t-elle.

« La lettre de ce matin ! » s’était écrié Ayato.

« Une lettre ? » demanda Claudia.

« Ce matin, en classe, Julis regardait une lettre. J’ai trouvé ça étrange parce qu’elle a essayé de le cacher, » répondit Ayato.

Claudia avait pâli. « En tout cas, nous devrions la trouver immédiatement. »

« Mais où devrions-nous la chercher ? » demanda Ayato.

Même si Asterisk était une île artificielle, elle n’était pas petite. Ils avaient peu de chances de trouver Julis en cherchant sans but.

« D’abord, je vais vérifier si elle est retournée à son dortoir après les cours, » déclara Claudia. « Si notre ennemi suggérait une réunion, ils choisiraient un endroit désert. Cela nous aide à affiner nos recherches. »

Elle avait affiché une carte d’Asterisk dans une fenêtre en dessus de la table.

« Oh, attends…, » quelqu’un avait appelé Ayato sur son portable. Il avait ouvert la fenêtre en toute hâte en pensant que ce pourrait être Julis.

« … Ayato, aide-moi. »

La fille qui était apparue dans la fenêtre était Saya avec ses sourcils plissés par l’inquiétude.

« Saya ? Qu’est-ce qu’il y a ? » demanda Ayato.

« Je me suis perdue ! » répondit Saya.

Ayato avait pressé sa main contre son front, stupéfait par sa réponse.

« Encore une fois, Saya ? Je ne peux pas t’aider, désolé. Nous sommes occupés avec Julis en ce moment —, » déclara Ayato.

« Riessfeld ? Je pense l’avoir vue…, » commença Saya.

Ayato et Claudia avaient échangé des regards.

« Vraiment ? » demanda Ayato.

Dans la petite image du vidéochat, Saya hocha la tête.

« Saya ! Dis-moi exactement où tu l’as vue ! Non, attends — de toute façon, où es-tu ? » demanda Ayato.

« … Si je le savais, je ne serais pas perdue, » répondit Saya.

Quand elle a raison, elle a raison, pensa Ayato.

« Excusez-moi, » interrompit Claudia. « Mademoiselle Sasamiya, pouvez-vous nous laisser voir ce qui vous entoure ? »

« Comme ça ? » Saya semblait un peu confuse par la demande soudaine d’une tierce partie, mais elle avait accepté sans hésiter.

« Vous êtes en dehors de la zone de rénovation. Je pense que je peux réduire le nombre de vos allées et venues, » déclara Claudia.

Ayato avait été impressionné par le fait qu’il n’avait fallu qu’un seul regard à Claudia pour savoir où elle se trouvait.

« Merci, Saya ! Tu es d’une grande aide ! » déclara Ayato.

« … J’ai toujours besoin d’aide, » déclara Saya.

« Oh, c’est vrai. Euh… » Pendant un moment, il avait envisagé de demander à Saya de se joindre à l’opération de sauvetage, mais il avait ensuite pensé qu’il pourrait être trop dangereux de l’impliquer si leur ennemi était sur le point d’y aller cette fois-ci à fond. Et même s’il disait à Saya où aller, elle n’y arriverait probablement pas toute seule.

« J’enverrai quelqu’un pour aller chercher Mademoiselle Sasamiya, » avait dit Claudia. « Ayato, tu trouveras Julis. »

« Merci, Claudia, » déclara Ayato.

« Oh, ce n’est pas du tout un problème, » répliqua-t-elle vivement, puis elle avait mis en évidence les emplacements possibles sur la carte l’un après l’autre. Son action s’était déroulée remarquablement rapidement, mais Ayato avait quand même trouvé sa patience éprouvée, symptôme de l’urgence de la situation.

« Je me demande pourquoi Julis n’a rien dit, » s’était-il plaint. Il savait qu’elle voulait s’en occuper elle-même, et pourtant… « Peut-être qu’elle ne me fait toujours pas confiance. »

« Je pense que c’est le contraire, » avait dit Claudia, en lui faisant un sourire ironique sans quitter la carte des yeux.

« Qu’est-ce que tu veux dire par là ? » demanda Ayato.

« Je te l’ai déjà dit, tu te souviens ? Elle fait tout ce qu’elle peut pour protéger ce qu’elle a. Et tu peux probablement te considérer comme quelqu’un d’important pour elle, » répondit Claudia.

« Julis ? Me protéger… moi ? » demanda Ayato.

À ce moment-là, quelque chose avait explosé à l’intérieur de lui. Une nouvelle perspective s’étalait devant ses yeux.

« Oh…, » il se souvient des paroles de sa sœur de cette nuit-là. Elle lui avait dit qu’elle le protégerait. Et il lui avait dit qu’il la protégerait. Il n’avait pas tenu cette promesse, mais… « C’est aussi simple que ça. »

Maintenant, il avait compris. Je sais ce que je dois faire.

« C’est fini ! » Claudia avait envoyé la carte sur son portable.

« D’accord. Je m’en vais ! » déclara-t-il, pensant déjà à la façon dont il vérifierait chaque endroit, en commençant par le plus proche.

« Oh, juste un moment. Avant de partir —, » Claudia l’avait rappelé alors qu’il était sur le point de sortir de la pièce comme un coup de feu. « C’est prêt. Tu es libre de l’emporter avec toi. »

***

Julis s’était rendue seule dans un immeuble abandonné dans la zone de réaménagement.

L’obscurité du crépuscule régnait sur l’édifice partiellement démoli. Les murs et les planchers morcelés avaient créé une illusion d’espace dégagé, mais les piles de débris avaient créé de nombreux angles morts.

Sans se décourager, elle était entrée plus profondément dans le bâtiment. Son visage était sombre alors qu’elle marchait constamment vers l’avant à travers les ombres étranges projetées par l’abaissement du soleil.

Dès qu’elle avait mis les pieds à l’arrière de la parcelle, des débris étaient tombés d’un étage supérieur dont le plancher n’existait plus — tombant droit vers l’endroit où elle se tenait. C’était plus que suffisant pour écraser une fille.

« Explosion Fleurale…, » murmura-t-elle, sans même lever les yeux. « “Couronne Rouge” »

Une fleur à cinq côtés s’était matérialisée pour la protéger, comme un parapluie fait de flammes, et cela avait repoussé chaque débris qui tombait sur elle.

« Vous devez savoir qu’il en faudra plus que ça pour me battre ? Montrez-vous, Silas Norman, » cria Julius.

La lune planait faiblement au-delà des trous béants de la structure. Des barres d’armature en acier s’écrasèrent sur le sol et un garçon seul émergea des nuages de poussière.

« Mes excuses. Ça n’a même pas fait un bon spectacle d’avant-match, » le garçon mince et petit, Silas, s’inclinait théâtralement. « Je suis impressionné. Comment saviez-vous que j’étais derrière ces attaques ? »

« Une erreur de langage d’hier, » répondit Julius.

« Hier ? » Silas avait baissé sa tête. « Hmm. Comment ai-je pu me tromper ? »

Julis lui répondit avec un calme forcé. « C’était hier, dans la zone commerciale, quand Ayato a énervé Lester. Quand vous avez essayé de le retenir, vous avez dit qu’il ne me tendait jamais d’embuscade au milieu d’un duel. »

« … Et alors ? » demanda Silas.

« Comment saviez-vous que les attaquants m’ont tendu une embuscade au milieu d’un duel ? La première attaque lors de mon duel avec Ayato n’a pas fait la une, » demanda Julis.

« Mais la deuxième attaque l’a fait. Je l’ai moi-même vu, » répondit Silas.

« Oui, celle-là l’a fait. Mais tous les reportages ont seulement rapporté que j’avais repoussé les attaquants. Personne n’a mentionné Sasamiya, ni même le fait qu’un autre étudiant était sur les lieux. Quelle farce ! Quand on pense que c’est elle qui vous a repoussé, » déclara Julis.

Silas la fixa d’un regard insondable.

« Comprenez-vous maintenant ? Pour parler d’un duel, quand on ne savait même pas que quelqu’un d’autre était là, il fallait être là ou en avoir entendu parler par quelqu’un qui l’était. L’une ou l’autre possibilité indiquait que vous êtes l’agresseur ou un complice, » déclara Julis.

« Mon Dieu, j’ai été… insouciant. Alors il a provoqué Lester exprès, » déclara Silas.

« Probablement. Il ne laisserait pas ce genre de subterfuge l’affecté, » avait déclaré Julis, rayonnante d’orgueil.

« Hmm. Alors j’ai eu raison de réorienter mon intérêt vers lui. Il est un obstacle trop grand si je veux vous atteindre, » déclara Silas.

« Eh bien, vous — ! » s’écria Julis.

Silas avait ri. « Je sais, je sais ! C’est la raison pour laquelle vous êtes venue jusqu’ici — pour m’empêcher de le faire. »

En le regardant tendre les bras avec un sourire arrogant, Julis avait serré ses dents.

Ce matin-là, elle avait trouvé une lettre dans son bureau sur laquelle était écrit : « Je vais maintenant cibler ceux qui sont près de vous. Si vous ne voulez pas que cela se produise, venez à l’adresse ci-dessous. »

« Alors, finissons-en, » déclara Julis.

« S’il vous plaît, pas besoin d’être si pressée ! J’aimerais vraiment qu’on en parle comme des adultes. C’est pour ça que je vous ai demandé de venir ici, » déclara Silas.

« Un mensonge éhonté, le pire que je n’ai jamais entendu avant. Vous voulez que je vous croie ? » demanda Julis.

« Oh, mais je suis sérieux. Pour être tout à fait franc, si je le peux, je préférerais éviter de vous affronter dans une vraie bataille, » même si Silas l’admettait, il n’en était pas moins sûr de lui.

Julis avait fait ses devoirs avant de venir ici. Silas n’était pas classé, et il n’avait aucun dossier de matchs officiels. En ce qui concerne les combats, il était complètement inconnu.

De plus, il y avait au moins trois attaquants. Même si Silas était l’un d’eux, cela signifiait qu’il avait deux complices.

« Très bien. Je vais vous écouter. » Il vaudrait mieux attendre de voir comment Silas veut jouer ça, décida Julis.

« Merveilleux. La vérité, c’est que je suis là pour l’argent, tout comme vous. Je pensais que nous pourrions nous comprendre, » Silas hocha la tête, souriant largement. « Vous l’avez peut-être déjà devinée, mais je veux que vous vous retiriez du Phoenix. Et si vous pouviez dire que je n’ai rien à voir avec ces attaques, ce serait un plus. »

« Et qu’est-ce que j’y gagne ? » demanda Julis.

« Votre bien-être et celui d’Ayato Amagiri. Est-ce insuffisant ? » demanda Silas.

« C’est ridicule, » répondit Julis d’une manière catégorique. « Je peux l’avoir si je vous écrase ici. Et même si je devais me taire, le Conseil des Étudiants est déjà au courant, j’en suis sûre. »

« Je ne m’inquiète pas pour eux. Il n’y a pas la moindre preuve que j’étais impliqué, » répliqua Silas.

« Vous semblez en être bien sûr, » répondit Julis.

« Parce que c’est la vérité, » déclara Silas.

Ils se regardaient fixement l’un et l’autre.

Puis une voix furieuse avait grondé à travers le bâtiment brisé. « Qu’est-ce qui se passe ici, Silas !? »

« — Lester ? » Julis avait commencé à voir apparaître Lester MacPhail qui arrivait sur les lieux. Elle avait pris sa position de combat avant de comprendre que sa colère était dirigée contre Silas.

« Bonjour, Lester. Je t’attendais, » déclara Silas.

« Tu as dit que Julis était d’accord pour m’affronter en duel, alors je me suis précipité ici, mais ça… Est-ce que c’est vrai ? Es-tu celui qui a attaqué sournoisement Julis ? » Il avait clairement tout entendu.

« Oui, c’est exact. Y a un problème avec ça ? » demanda Silas.

« Ne sois pas idiot ! Pourquoi diable ferais-tu ça !? » s’écria Lester.

« Pourquoi ? Je ne peux que te dire qu’on me l’a demandé, » répondit Silas.

« On t’a demandé de… ? » Le regard sur le visage de Lester était un mélange de surprise, de colère et de confusion.

Si c’était une comédie, alors il faudrait un talent théâtral considérable. Julis savait parfaitement que Lester n’avait pas un tel talent.

Elle avait poussé un soupir et avait dit : « Il travaille avec une autre école pour attaquer les favoris du Phœnix. Alors, tu ne le savais pas ? »

Lester était sans voix, le visage figé alors qu’il était en état de choc. Silas, d’autre part, avait dû jouer un rôle convaincant en tant qu’acolyte obéissant.

Silas avait jeté un regard moqueur sur Lester et avait haussé les épaules. « Contrairement à vous deux, je préfère éviter les bêtises comme se battre en face à face sans cesse. S’il y a un moyen plus sûr et plus efficace de gagner de l’argent, alors il est naturel de le choisir. »

« C’est pour ça que vous avez vendu vos camarades de classe ? » demanda Julis.

« Des camarades de classe ? Vous plaisantez, c’est une bonne blague là, » Silas riait, secouant la tête. « Chaque personne réunie ici est un ennemi pour toutes les autres personnes, voyez-vous. Nous pourrions faire des alliances temporaires pour des compétitions d’équipe ou des matchs en duo, mais à part cela, nous sommes tous en train de prendre de l’avance aux dépens de n’importe qui d’autre. Je pensais que vous deux le comprendriez, avec vos classements élevés. Vous vous battez avec tout ce que vous avez, payant pour votre statut avec la sueur et le sang, gagnant votre place pour seulement être pourchassé par ceux qui veulent vous les prendre depuis en dessous de vous. Je ne suis pas intéressé par une vie aussi pénible. Si je peux gagner autant d’argent sans me démarquer, c’est évidemment le bon choix — n’êtes-vous pas d’accord ? »

« Je vois ce que vous voulez dire. Il est vrai que les étudiants ici ne sont pas là pour se faire des amis. Et il est vrai que plus vous devenez célèbre, plus les gens ennuyeux viennent pour vous, » déclara Julis.

« Hey… Julis ! » Lester s’était renfrogné, conscient qu’elle parlait en partie de lui.

« Mais ce n’est pas tout ce qu’il y a, » déclara Julis.

« Non ? Comme c’est décevant. J’ai toujours pensé que vous et moi étions du même avis, » déclara Silas.

« Vous êtes déçu ? Pour oser dire que j’ai quelque chose en commun avec un voyou comme vous…, » Julis fixa Silas, lui signalant qu’elle n’avait plus rien à lui dire.

« Je vais te demander avant de te fracasser dans le sol, » déclara Lester. « Pourquoi est-ce que tu m’as appelé ici ? Si tu pensais vraiment que je serais de ton côté, tu es bien plus stupide que tu n’en as l’air. »

« Non, tu es plus comme une assurance, » répondit Silas. « J’avais besoin de quelqu’un pour jouer le rôle de l’agresseur coupable, au cas où les négociations avec Mademoiselle Riessfeld n’aboutiraient pas. »

« Es-tu vraiment un idiot ? Pourquoi serais-je d’accord avec ça ? » demanda Lester.

« Oh, pas besoin de s’inquiéter de ça. Comme aucun de vous n’avez parlé de ça à quiconque, je peux écrire le scénario que je veux pour répondre à mes besoins. Eh bien, je suppose que la chose la plus facile serait de dire que vous avez dû faire preuve d’une telle férocité qu’il en a résulté un match nul mortel. »

À ce moment-là, le disjoncteur de Lester avait grillé complètement. « Tu es vraiment un rigolo. Tu crois que tu peux me faire taire avec tes pouvoirs minables ? Voyons voir si tu essaies, » il avait dégainé son activateur Lux, et l’arme qui avait pris forme était une énorme hache de combat aussi grande que sa carrure — la Bardiche-Leo.

« Lester, ne vous précipitez pas au combat. On ne sait pas ce qu’il a dans sa manche. N’est-il pas un Dante ? » Julis pensait difficilement que Lester puisse un jour être un ami de confiance, mais elle n’était pas prête à l’abandonner dans une telle situation.

« Oui, son pouvoir est la télékinésie, » se moqua Lester. « C’est probablement tout ce qu’il peut faire pour balancer des décombres. Bref, Julis — ne vous mêlez pas de ça ! »

Avant même d’avoir terminé la phrase, il se dirigea vers Silas et balança sa hache en forme de demi-lune, sa lame de lumière hurlante dans l’air. « Va au diable ! Qu’est-ce que… !? »

À cet instant, un géant vêtu de noir était tombé du trou du plafond pour se glisser entre Lester et son adversaire et avait arrêté son attaque — à mains nues.

Il grognait en poussant sa hache vers l’avant, y canalisant toutes ses forces, mais le géant n’avait pas bougé d’un pouce. Lester, qui s’était considéré comme l’étudiant le plus redoutable physiquement à Seidoukan, fut stupéfait.

Alors même qu’il regardait ça avec surprise, il avait eu assez de présence d’esprit pour sauter en arrière.

***

« Oh, j’ai compris, » s’écria-t-il. « Alors c’est ton ami. »

« Ami ? » Silas avait fait un rire condescendant. « Ne sois pas bête. » Il claqua des doigts, et deux autres hommes vêtus de noir apparurent des ombres. « Ce sont mes jolies et adorables poupées. »

Les hommes se débarrassèrent de leurs robes noires et se révélèrent n’être que des mannequins. Leurs visages avaient des entailles qui suggéraient des yeux, mais pas de nez ou de bouche. En fait, la plupart étaient sans traits particuliers. Ils ressemblaient légèrement à des mannequins à rotule, mais beaucoup plus étranges.

« Marionnettes de combat… ? » Julis observa ça calmement.

Les marionnettes télécommandées pouvaient être utilisées au combat, mais nécessitaient des installations dédiées à leur contrôle. Julis avait trouvé peu probable à l’extrême que Silas puisse construire une infrastructure d’une telle envergure. Ce n’était pas impossible en soi, mais le faire dans Asterisk tout en réussissant à garder le secret serait aussi impossible qu’on pourrait le penser.

« Je préférerais que vous ne les compariez pas à des jouets non raffinés, » avait dit Silas. « Mes beautés n’ont aucune machinerie en elles. »

Alors comment peuvent-ils bouger ? Mais juste devant leurs yeux, les poupées se déplaçaient aussi harmonieusement que des personnes.

« Donc, c’est votre pouvoir, » Julis avait finalement compris pourquoi elle n’avait jamais pu sentir la présence des agresseurs jusqu’au tout dernier moment. C’était simplement parce qu’ils étaient inorganiques. Ils n’avaient aucune présence, aucun esprit combatif pour lui permettre de les détecter.

« Tout ce temps, tu me l’as caché !? » cria Lester. « Tu as dit que le mieux que tu pouvais faire était de manipuler un couteau. »

« Tu l’as vraiment cru !? » Silas avait éclaté de rire. « Oh, pardonnez-moi. Mais pensez-y. Quel genre d’imbécile montre son jeu à ses ennemis ? »

Il haussa les épaules et continua. « Comme Lester vient de le mentionner, ma capacité consiste à utiliser le mana pour contrôler les objets que j’ai marqués. Tant que c’est inorganique, je peux le manipuler comme bon me semble — même des structures complexes comme ces poupées. Bien sûr, personne dans notre école ne le sait. »

Julis avait vu une partie de la raison pour laquelle Silas était si sûr de lui. « Vous avez utilisé les poupées pour attaquer vos cibles. Si personne ne connaît vos capacités, il serait certainement difficile de vous attraper. »

Ayato avait dit que Silas avait l’alibi parfait. Il serait facile à établir avec cette capacité. Quelle que soit la portée de ses pouvoirs de contrôle à distance, il n’avait pas besoin d’être sur les lieux s’il pouvait voir ce qui se passait. Tout ce qu’il avait à faire était d’équiper l’une des poupées d’une caméra.

La réalité était qu’il était difficile de prouver que les Stregas et les Dantes étaient coupables d’actes répréhensibles lorsqu’ils abusaient de leurs pouvoirs de cette manière — ce qui était exactement la raison pour laquelle chaque nation exigeait que ceux qui étaient si doués s’enregistrent.

« Assez de ça ! » déclara Lester. « Je vais te démolir et te remettre au Comité de Discipline ou à la garde municipale, et ce sera fini de toi ! »

« C’est en supposant que tu puisses partir d’ici indemne, » répondit Silas avec suffisance.

« Comme tu l’as demandé… ! » Alors que Lester soulevait son prana, la lame de la Bardiche-Leo avait presque doublé de volume.

Julis avait déjà vu cela plusieurs fois dans le passé. C’était le coup mortel de Lester, sa Technique des Météores. Son arme ressemblait maintenant à un marteau géant plutôt qu’à une hache.

« Prends ça ! Nemea Maudite ! » cria Lester.

Avec un cri de fracas, Lester s’était précipité et avait frappé, envoyant les trois poupées dans les airs. Elles s’étaient écrasées de façon spectaculaire sur un pilier, alors que des morceaux se dispersaient dans la zone. Le pilier s’était fissuré en raison de la force de l’impact.

Deux des poupées avaient été complètement détruites, alors qu’elles avaient des membres cassés et des corps tordus dans des positions impossibles. Mais la poupée géante n’avait souffert que d’une fracture du torse. Elle s’arracha du pilier et fit face à Lester comme si le coup avait été une légère brise.

« Haha, celle-ci est assez résistante, » Lester avait souri, ne manquant pas de confiance en lui.

« C’est un modèle lourd que j’ai construit pour t’affronter, » avait dit Silas. « Il est beaucoup plus durable que le modèle normal. Son type de corps et son arme ont également été conçus en pensant à toi. J’en avais besoin pour jouer ton rôle quand le besoin se ferait sentir. »

« Pour me piéger, hein ? Alors celui qui est là-bas avec l’arbalète est censé être Randy ? » demanda Lester.

« C’est à peu près sa taille, » répondit Silas.

« Tu as effectué beaucoup de travail, » fit remarquer Lester. « Dommage que tout soit gaspillé ! »

Il avait encore une fois fait pivoter la Bardiche-Leo — mais au moment où la lame était sur le point d’entrer en contact avec la poupée lourde, deux nouvelles poupées étaient sorties de derrière un pilier et l’avaient assailli de projectiles de lumière. Il avait hurlé de douleur et était tombé au sol.

« Lester ! » Julis avait essayé de lui venir en aide, mais une autre poupée était apparue pour bloquer son chemin.

« J’ai besoin que vous restiez là, si vous le voulez bien, » lui avait dit Silas. « Oh oui — celles-là aussi sont spécialement équipées. Elles ont une résistance à la chaleur accrue pour vous résister. »

Trois autres poupées entouraient Julis. Contrairement aux autres, leur corps était noir de jais, mais autrement elles se ressemblaient. Et elles tenaient un Lux en forme d’épée dans leurs mains.

Julis avait activé son propre Lux, l’Aspera Spina.

« Tu ne peux rien faire d’autre que des embuscades bon marché… ? » Lester s’était levé et il était à genou en ce moment. Il était clair qu’il était assailli par la douleur, et il regardait en ce moment dans la direction de Silas.

« Oh, voyons donc. Je ne pensais pas que tu te relèverais ! » s’exclama Silas.

Lester avait dû détourner tout son prana pour le mettre en défense. Il saignait ici et là, mais sa volonté de se battre semblait inébranlable.

Tout le monde avait une réserve limitée de prana. Si elle était épuisée, le combattant perdrait conscience —, et le faire dans ces circonstances signifierait bien pire pour Lester.

« Vas-y, jette-moi autant de ces crétins que tu peux. Ils ne sont pas à la hauteur de —, » commença Lester.

« Oh, pauvre Lester… Tu ne comprends vraiment rien, » Silas lui coupa la parole.

Pendant que Silas parlait, une autre poupée sauta devant Lester — suivie d’une autre et encore d’une autre et encore d’une autre. Cela ne s’arrêtait pas.

Lester regarda avec fureur, mais son expression se transforma peu à peu en incrédulité puis en peur. Julis, essayant de passer devant les poupées qui l’entouraient, essayant de s’approcher un peu de Lester, les yeux écarquillés.

Ils ne regardaient pas dix ou même vingt poupées. Il y avait beaucoup plus que cela…

« Voulez-vous que je vous en envoie autant que je peux ? Très bien, je ferai exactement ce que vous voulez. Le nombre maximum de poupées que je peux contrôler en une seule fois est de cent vingt-huit, » déclara Silas.

« Cent et…, » le désespoir s’était répandu sur le visage de Lester.

En regardant de haut les deux autres, Silas fredonnait de plaisir. « Oh, quelle belle expression ! C’est le genre de visage que j’espérais que tu fasses. Eh bien, alors, ravi de t’avoir connu ! »

Il avait agité son bras à une seule reprise et les poupées avaient foncé sur Lester.

« Silas, non ! » Julis avait essayé de percer le mur de poupées qui l’entourait, mais face à leur nombre, elle ne pouvait rien faire. Bien que ces choses ne soient pas si fortes individuellement, elles se sont battues efficacement en équipe.

Silas regarda Julis avec un mince sourire sur son visage. De derrière lui, elle pouvait entendre les cris étouffés de Lester — mais ils ne tardèrent pas à s’arrêter.

« Ne vous inquiétez pas. J’ai encore besoin de lui vivant, » avait dit Silas. « Je dois faire croire que vous l’avez achevé. J’ai juste besoin de trouver quelque chose d’inflammable et… »

« Explosion Fleurale — Antirrhinum Majus ! » cria Julis.

Julis n’avait pas eu la patience de laisser Silas finir son monologue. Elle agita son épée et un cercle magique prit forme le long de son trajet. Avec un violent déferlement de chaleur, un énorme dragon fait de flammes s’était détaché du cercle.

« Ah. Cela, je ne l’avais jamais vu auparavant, » murmura Silas, impressionné.

Il n’aurait certainement pas dû le voir avant, pensa Julis. C’était sa carte maîtresse. Elle ne l’avait jamais montré inutilement.

Le dragon de feu secoua l’air d’un puissant rugissement, puis écrasa les poupées qui bloquaient le chemin d’une seule bouchée de sa puissante mâchoire.

Silas s’était exclamé face à la surprise de voir ses poupées, y compris les modèles à résistance thermique accrue, détruites par une puissance destructrice aussi impressionnante.

« Ça, c’est quelque chose. Je suppose qu’il y a une raison pour laquelle vous êtes classée cinquième…, » il avait reculé et avait encore une fois claqué des doigts. « Mais je vous surpasse toujours en nombre ! »

Cinq poupées étaient passées devant la gueule du dragon avant d’aller encercler Julis et l’attaquer. En se serrant les dents, elle s’était défendue avec l’Aspera Spina, mais en contrôlant le dragon, elle avait rendu une bonne partie de sa concentration non disponible pour autre chose, et donc ses mouvements avaient été émoussés. Alors qu’elle bloquait à peine une lame de lumière avec la sienne, l’interférence provoquée par le contact de l’arme Lux avait déclenché des étincelles éblouissantes.

« Je n’ai pas encore fini ! » Avec un cri, Julis fit un coup de pied à la poupée dans la section médiane pour l’envoyer voler, puis elle tourbillonna pour repousser l’arme de la poupée derrière elle et plongea son épée dans celle-là.

Mais la poupée continua à avancer avec indifférence et elle enveloppa ses bras autour d’elle.

« Quoi — elle s’est sacrifiée d’elle-même !? » s’écria Julis.

Silas avait ri. « Si vous les combattez comme si elles étaient humaines, alors elles profiteront de vous comme ça. » Plusieurs poupées, alignées les unes derrière les autres, avaient préparé leurs fusils à l’unisson.

Julis avait rappelé son dragon pour la protéger du déluge de tirs qui allait arriver, mais elle n’avait pas eu le temps de détruire les tireurs. Des projectiles de lumière s’étaient déchaînés à travers les flammes dansantes et dans sa cuisse.

Alors qu’elle réfréna un cri et tomba à genoux, deux poupées la saisissent par chacun de ses bras et la pressent contre un mur. Le dragon de feu avait fondu dans les airs.

« Vos sorts sont puissants, mais ils vous masquent aussi les attaques entrantes, » déclara Silas.

« Heh. Vous êtes plutôt observateur, » répondit Julis, forçant sa grimace de douleur en un sourire provocateur. « Mais j’ai aussi trouvé quelque chose. »

« Oh ? Qu’est-ce que ce serait ? » demanda Silas.

« C’est Allekant qui vous soutient. » Elle avait vu le sourire disparaître de son visage. « Vous avez dit que ces poupées avaient été spécialement fabriquées. Où avez-vous trouvé une armure assez solide pour résister à mes attaques et à celles de Lester ? Et en quantité pour les produire en masse dans ces proportions ? Aucune autre école n’a la capacité technologique. »

« Très perspicace. Mais maintenant, je ne peux pas vous laisser partir d’ici, » déclara Silas.

Julis s’était moquée de lui. « Vous dites ça comme si vous aviez envisagé de me laisser partir. »

Silas s’approcha d’elle sans dire un mot, puis lui donna un coup de pied en plein dans la blessure à la cuisse, avec une violence accrue. Elle avait crié de douleur.

Il riait avec allégresse en constatant ça. « Non, je pensais vous faire souffrir un peu d’abord. Mais j’ai changé d’avis. Finissons-en, si vous voulez bien. »

Il tourna le dos à Julis alors qu’elle se tordait d’agonie, puis il leva légèrement la main. Alors qu’elle se tenait debout contre le mur, l’une des poupées souleva une hache de guerre géante. Julis avait fermé avec forces les yeux en attendant le moment fatidique.

Pendant un instant, une rafale s’était précipitée jusqu’à elle. C’était doux, agréable et pourtant extrêmement féroce…

« Désolé, je suis en retard. »

En entendant cette voix, Julis avait ouvert les yeux avant de constater qu’un homme qui n’était pas censé être là se tenait là. Il avait dans la main une grande épée d’un blanc pur.

***

« Ayato !? » Alors qu’elle criait de surprise, la poupée à la hache de guerre s’était effondrée au sol, et celles qui la tenaient avaient fait la même chose. Toutes avaient été tranchées net au niveau du torse avec un seul coup d’épée.

« Pourquoi es-tu ici… ? » Soudain, il la tenait dans ses bras. Elle était soulagée, mais au-delà de ça, il y avait un mélange complexe de bonheur et d’embarras.

« C’est grâce à Saya et Claudia, » déclara Ayato.

« Sasamiya et Claudia… ? » Puis elle s’était écriée. « Ne me dis pas que tu es venu ici pour me sauver ! »

« Euh, je l’ai en quelque sorte fait, non ? » répondit-il, déconcerté.

Maintenant, elle était en colère. Il ne comprenait même pas pourquoi elle aurait dû régler ça toute seule. Elle l’admettait elle-même — elle l’aimait bien, ce garçon frivole, mais gentil. Et c’était précisément la raison pour laquelle elle ne voulait pas qu’il soit impliqué.

« C’est mon problème ! Ça n’a rien à voir avec toi ! Mais veux-tu juste te jeter dans le danger sans réfléchir aux conséquences ? » s’écria Julis.

Ayato avait répondu à la question avec une expression étrangement calme sur son visage. « Tu m’as dit l’autre jour —, tu te bats de ton plein gré, pour toi-même. Tu essayes de protéger les enfants de l’orphelinat uniquement parce que tu le veux. »

« Oui… c’est vrai, » le changement soudain de sujet était déconcertant, mais elle avait hoché quand même la tête.

« Je pense que c’est incroyable, vraiment, mais…, » Ayato l’avait regardé droit dans les yeux. « Qui va te protéger, Julis ? »

« Me protéger… moi ? » Elle n’avait jamais pensé à une telle chose.

Elle avait fait tout ce qu’elle pouvait pour ne pas perdre ce qu’elle avait. Pour récupérer les choses qu’elle avait perdues.

Elle voulait avoir le contrôle de l’avenir pour que le passé ne se répète jamais…

« J’ai cherché, Julis. Depuis tout ce temps… J’ai cherché pour trouver quelque chose que je peux faire, quelque chose que je veux faire, quelque chose que je devrais faire — pour la chose que je dois faire. Cela à commencer le jour où quelqu’un que j’aimais m’a quitté. Mais je suis venu ici et je t’ai rencontrée. Et maintenant, je sais enfin ce que c’est, » déclara Ayato.

Ayato donnait l’impression qu’il se remémorait quelque chose d’important… et pourtant, en même temps, c’était comme s’il s’en détachait.

« Je le comprends parfaitement maintenant. J’ai compris que s’il y a quelque chose que je veux faire, et que j’ai la force de le faire — alors c’est tout. C’est ce que je dois faire, » continua Ayato.

« Ce que tu… dois… ? » demanda Julis.

« Pour l’instant, je veux t’aider. C’est tout et rien d’autres, » Ayato lui hocha la tête avec un petit sourire.

Il regardait Julis avec des yeux si sérieux et inébranlables. C’était profond et sombre, et il s’agissait d’yeux tel le ciel nocturne.

En ce moment, le cœur de Julis battait la chamade. Une étrange émotion se développait en elle — douloureuse, agonisante et en même temps réconfortante. C’était puissant, féroce, et ce n’était pas comparable à tout ce qu’elle avait ressenti auparavant…

« Avez-vous maintenant fini de papoter ? Tu es un invité inattendu, Ayato Amagiri, » déclara Silas.

Se rappelant du présent, elle avait vu Silas faire un roulement d’épaules de façon dramatique. Il était encore débordant d’arrogance, indifférent au fait qu’Ayato avait instantanément détruit trois des poupées. Apparemment, il était sûr qu’un nouvel arrivant ne changerait pas son avantage dans ce combat.

« C’est donc ça la puissance du Ser Veresta… Oui, ça pourrait poser un petit problème, » déclara Silas.

Julis en avait entendu parler — la Lame du Creuset Noir, célèbre comme étant une épée d’une puissance énorme, parmi les plus hauts niveaux d’Orga Luxs en possession de l’Académie Seidoukan.

Il s’agissait d’une énorme épée avec une lame d’un blanc aveuglant, mais Ayato la tenait d’une seule main.

« Quel gâchis ! Un Orga Lux dans les mains d’un combattant de seconde zone. Je t’ai vu te battre plusieurs fois, Ayato, et pour être honnête, à notre école, tes compétences sont l’image même de la médiocrité. Tu as bien fait de frapper au cours d’une embuscade ces trois-là, mais qu’espérais-tu réaliser contre plus d’une centaine — ? » déclara Silas.

« Taisez-vous. C’est vous qui ne savez que tendre une embuscade, Silas Norman, » déclara Ayato.

La voix d’Ayato était grave et froide, et ce n’était pas du tout sa voix habituelle.

Silas avait fait un pas en arrière comme s’il était submergé par sa force. Puis, conscient de sa perte de sang-froid, il s’était repris.

« C’est un peu dur. Veux-tu voir ce que je peux faire ? » Alors qu’il claquait des doigts, ses poupées préparaient leurs Luxs. « Penses-tu que tu peux t’attaquer à autant de poupées en étant seul ? Alors, essayons de voir si tu peux le faire ! »

Des projectiles de lumière volaient de toutes les directions, et entre eux, des poupées avec des épées, des haches et des lances chargeaient. Mais une voix avait résonné — .

« Par l’épée en moi, je me libère de cette prison d’étoiles et déchaîne ma puissance ! »

Puis Julis l’avait vu. Une souffrance colossale remplissait le visage d’Ayato. Tandis qu’elle sentait que son prana augmentait en intensité, des cercles magiques luisants flottaient autour de lui pour ensuite se disperser en étincelles de lumière. Un niveau écrasant de prana avait jailli et cela s’éleva en un pilier de lumière pure.

C’était comme si les entraves qui le retenaient avaient été défaites…

L’instant d’après, Ayato n’était plus là.

« Wuh… ? »

Alors que Silas prononçait cette syllabe en raison de la stupéfaction, les poupées qui attaquaient tombèrent en pièces. Elles avaient été découpées en tranches comme si elles avaient été détruites par la chaleur autant que par une lame, les bords cisaillés grésillant de rouge.

« Non ! C’est impossible ! » En sortant de son choc, Silas regarda autour de lui avec terreur. « Où êtes-vous — !? »

« Juste ici, » Ayato se tenait en oblique derrière Silas, qui criait de consternation.

Il avait tourné autour de lui en un clin d’œil, avec Julis dans un bras, et avaient coupé les poupées d’un seul coup.

On aurait dit qu’une rafale de la force d’un ouragan avait balayé la scène. Ce qui s’était passé à ce moment-là, Julis le savait, c’était simplement qu’Ayato s’était déplacé à une vitesse d’un autre monde.

« Comment… !? » Silas se retourna en pleine panique, son visage sans couleur, et commença à reculer comme s’il se préparait à fuir.

Devant lui se tenait un jeune homme avec une grande épée dans la main droite alors qu’il tenait une jeune fille avec son bras gauche. Il était recouvert d’une profusion de prana si épais qu’elle était visible à l’œil nu.

« Qu-Qu’est-ce que tu, tu es… ? »Silas bégayait.

Julis était sans voix avec émerveillement, jusqu’à ce qu’elle reprenne ses esprits et s’adresse immédiatement à Ayato. « Hey — lâche-moi maintenant ! Je refuse d’être un fardeau ! »

Il peut difficilement se battre sans être encombré tout en portant une personne, pensait-elle. De plus, il maniait le Ser Veresta d’une seule main, ce qui, à en juger par la taille de l’épée, devait constituer une charge importante en soi.

« Non. Si je te laisse toute seule, il s’en prendra à toi. Désolé, mais tu devras supporter ça un peu plus longtemps, » déclara Ayato.

« Mais tu ne peux pas te battre avec un seul bras… ! » déclara Julis.

« Ne t’inquiète pas pour ça. Cette chose est plus légère qu’elle n’en a l’air, » avait répondu Ayato et avait fait basculer le Ser Veresta pour le démontrer. La lame avait été blanche comme de la neige fraîche, mais maintenant elle était recouverte de motifs noirs — non, ils flottaient dans l’air, s’enroulant autour de la lame.

Ces étranges motifs faisaient penser à des flammes noires s’échappant du puits de l’enfer. Cela devait être la vérité derrière l’épithète de cette épée.

« Pour être franc, je ne peux pas continuer longtemps… Mais je peux me débrouiller avec quelqu’un de son niveau, » Ayato avait tourné son regard vers Silas.

« Tu es peut-être capable de te défendre, mais ne me sous-estime pas ! » Silas faisait un effort pour retrouver son sang-froid, mais ils pouvaient voir qu’il était clairement ébranlé. « Je ne me retiendrai pas cette fois… »

Les poupées, alignées grossièrement en lignes, s’étaient maintenant rangées en formation. Les rangs avant tenaient des armes longues comme des lances et des haches de combat, et les rangs arrière tenaient des fusils et des arbalètes, tandis qu’entre les deux se tenaient ceux qui avaient des épées et des haches à main. Au fond se trouvait Silas.

« Voici le véritable esprit de mon Maelzel Corps ! Ils ont la puissance destructrice de toute une compagnie d’infanterie ! Défendez-vous, si vous le pouvez ! » cria Silas.

Le premier rang des poupées s’était précipité sans ménagement.

Alors qu’Ayato sautait pour esquiver les nombreuses lames pointées vers lui, une pluie de projectiles de lumière avait suivi. Il avait dévié ceux-ci avec le plat du Ser Veresta, mais alors qu’il avait atterri au sol, d’autres poupées lui avaient sauté dessus avec des épées. Ayato esquiva en passants sous eux puis il avait effectué un grand pas en arrière, mettant une certaine distance devant lui.

Julis avait enfin pu reprendre son souffle.

Les poupées s’étaient rapprochées suffisamment pour que les bords tranchants de leurs larmes leur permettent presque de trancher leur gorge. Elle ne pouvait s’empêcher de serrer sa main autour du cou d’Ayato, mais chaque fois qu’elle l’avait fait, le fait qu’elle s’accroche à lui avait provoqué une bouffée de chaleur au niveau de son visage et de sa poitrine. Elle s’était reproché de penser de cette façon à un moment comme celui-ci — mais elle n’avait pas pu en faire autrement, c’était incontrôlable.

Silas s’était mis à rire avec dédain. Le fait de voir Ayato sur la défensive avait restauré son arrogance. « Tu es très doué pour esquiver. Vas-tu faire autre chose que de les éviter ? »

« Peut-être. J’ai beaucoup appris tout à l’heure, » annonça Ayato.

« As-tu appris quelque chose ? » demanda Silas.

« Vous ne pouvez déplacer que six modèles de poupées à la fois. N’est-ce pas vrai ? » demanda Ayato.

« Hein ? » Perplexe, Silas fronça les sourcils. « De quoi parles-tu maintenant ? Les as-tu au moins regardé ? Ne vois-tu pas que j’en contrôle plus d’une centaine ? »

« Bien sûr, je vois ça. Mais il n’y a que six modèles qui se déplacent librement, et les autres ne font que suivre des ordres simples. Et je pense que vous pouvez contrôler environ seize poupées individuelles à la fois. Les autres ne font que répéter des mouvements simples comme tirer sur la gâchette et balancer les bras, » déclara Ayato.

Silas n’avait rien dit face à cela.

« Cela pourrait être utile comme bluff, mais maintenant je vois pourquoi vous ne pouvez vous battre qu’avec des attaques furtives, » continua Ayato. « Si vous participiez à un combat régulier, cela ne prendrait pas beaucoup de temps pour que les gens voient à travers votre médiocre capacité. »

Silas tremblait alors que toutes couleurs disparaissaient de son visage, confirmant les déclarations d’Ayato.

« Oh, six types et seize poupées. Êtes-vous en train d’imaginer une partie d’échecs ? » demanda Ayato.

« Échecs — ! Je vois ! » s’exclama Julis.

Les Dantes et les Stregas contrôlaient leurs pouvoirs en conjurant des images spécifiques dans leur esprit. Tout comme les fleurs imaginées par Julis, Silas devait avoir des pièces d’échecs imaginées dans sa tête.

Tout cela avait un sens pour Julis, mais elle était impressionnée par la perception diabolique d’Ayato. S’il avait vraiment déduit tout cela en quelques instants de combat, alors ses capacités étaient bien au-delà de ce que des individus comme Silas pouvaient affronter.

« Vous pensez peut-être que vous êtes le grand maître, » continua Ayato. « Mais je dirais que vous êtes un joueur plutôt médiocre. »

« Va te faire foutreeeee ! » Dans un renversement complet, un Silas ayant un visage rouge foncé avait hurlé de rage. « Écrabouillez-les ! Écrasez-les à mort ! »

Les premiers rangs de poupées se précipitèrent à nouveau vers lui, mais cette fois Ayato n’avait même pas pris la peine de fuir au loin. Il s’était dirigé vers les poupées grouillantes et avait balancé la grande épée devant lui. C’était suffisant pour couper en deux trois poupées avec des lances à la main. Sa lame s’était déplacée à une vitesse extraordinaire. Il avait l’air de repousser des moustiques, mais les poupées tombaient, plusieurs à la fois.

« Ce n’est pas la peine. Prises une par une, vos poupées ne sont pas très fortes. Et une fois que j’ai compris comment elles se déplacent, elles sont aussi fragiles que des marionnettes, » Ayato avait déplacé son épée sans regarder, et l’une des poupées avait sauté pour s’empaler comme si c’était de son plein gré. Avec un son grésillant, elle avait fondu sur le sol. Il avait une parfaite maîtrise du mouvement de son arme, même s’il la tenait que d’une main.

« Alors… Finissons-en maintenant, » déclara Ayato.

Au moment où ces mots étaient sortis de sa bouche, Ayato avait sauté dans la horde de poupées. À chaque déplacement de sa lame, il en restait moins debout. Certaines des poupées avaient tenté de se défendre avec leur Lux, mais en vain. Le Ser Veresta était si puissant que les Luxs ordinaires ne pouvaient même pas espérer parer ses frappes. Il avait simplement coupé à travers toutes les autres lames de lumière qui avaient essayé d’arrêter son chemin.

Les poupées qui tentaient de tirer sur Ayato depuis derrière les piliers et les décombres fondaient comme du beurre en même temps que leur couverture de débris.

Julis ne pouvait pas réprimer un frisson d’horreur devant cette puissance écrasante. Une épée contre laquelle il n’y a pas de défense… ? Même pour un Orga Lux, c’était absurde. Et les attaques d’Ayato étaient trop rapides pour être esquivées.

En moins de trois minutes, c’était fini. Toutes les dernières poupées de Silas, au nombre de plus d’une centaine, avaient été abattues. Les modèles lourds construits pour Lester, les modèles résistants à la chaleur construits pour Julis — ils avaient tous été réduits en deux et se trouvaient maintenant sur le sol.

« Ce n’est pas possible… Ce n’est vraiment pas possible. C’est tout simplement impossible…, » Silas regardait la scène comme s’il était complètement pétrifié, mais il avait crié puis il était tombé sur son postérieur au moment où Ayato avait dirigé le Ser Veresta vers lui.

« Le jeu est terminé, Silas, » déclara Ayato.

« Pas encore ! Il me reste encore une pièce ! » Bien qu’il n’avait toujours pas son équilibre, Silas agitait sauvagement les bras.

Le tas de décombres derrière lui avait explosé et une énorme ombre en avait émergé.

Elle devait être cinq fois plus grande que les autres poupées. Sa tête aurait traversé le plafond s’il n’y avait pas déjà un trou dans ledit plafond. Ses bras et ses jambes étaient aussi épais que les piliers. C’était humanoïde, à peine — plus comme un gorille.

« Allez, ma reine ! » Silas avait crié. « Chopez-les ! »

À son signal, la poupée géante s’était précipitée sur Ayato avec une vitesse indigne de son énorme gabarit. Elle ne possédait pas d’armes, probablement parce qu’elle n’en avait pas besoin. Une attaque de bras aussi massifs écraserait même un Genestella.

Ayato soupira et prépara à nouveau le Ser Veresta. Au moment même où la poupée leva les poings pour les écraser à mort, l’épée scintilla.

« Déchire les cinq viscères et sectionne les quatre membres. Technique Médium du Style Shinmei Amagiri — La Lame aux Neuf Crocs ! »

Malgré sa vue de si près, Julis n’avait aucune idée de ce que faisait Ayato. Le Ser Veresta avait flashé brièvement, puis la poupée géante était tombée au sol avec fracas, alors que ses bras et ses jambes avaient été coupés. De gros morceaux de son torse avaient été taillés de part en part, mais Julis n’avait même pas entrevu le genre d’attaque qui pourrait laisser de tels dommages. Elle ne pouvait même pas dire combien de fois Ayato avait frappé avec son épée.

Silas était assis, complètement incapable de parler.

Alors qu’Ayato s’approchait de lui, Silas s’était empressé de se lever pour s’enfuir, son visage déformé de terreur. Il cria, sanglotant presque sans but entre les restes de ses poupées.

« Vous ne savez vraiment pas quand abandonner, » Ayato fronça les sourcils dans une fausse exaspération, puis son expression devint sérieuse.

Il était sur le point de faire un geste, mais Silas avait une longueur d’avance. Silas s’accrocha aux restes d’une poupée et il se mit à flotter dans les airs. Techniquement, c’était un morceau d’un corps de poupée qui flottait maintenant, mais c’était la même chose. Il avait accéléré vers le haut avec Silas et avait volé à travers le trou dans le plafond.

« Désolé, Julis. Peux-tu attendre ici pendant que je le poursuis ? » demanda Ayato.

« D’accord, mais peux-tu l’attraper ? » demanda Julis.

« Je pense que ça va être serré, » répondit-il. Silas était déjà près du dernier étage. On ne savait pas quel genre d’ennuis il causerait s’il s’échappait, pensa Ayato.

« Alors c’est un travail pour moi, » avait dit Julis.

« Hein… ? » s’interrogea Julis.

« Je te l’ai déjà dit. Je refuse d’être un fardeau ! » déclara Julis.

Julis avait souri sans hésiter et concentra son prana.

« Explosion Fleurale — Strelitzia ! » cria Julis.

Le mana s’était rassemblé sur Ayato et de nombreuses paires d’ailes de feu avaient germé de son dos. Il avait crié en raison de la surprise.

« Allez, on se bouge ! » déclara Julis. « Je dirigerai. Maintenant, fiche-lui une bonne raclée à ce petit enfoiré ! »

« C’est… certainement pas quelque chose qu’une princesse dirait, » déclara Ayato.

Elle avait ignoré la boutade d’Ayato et avait produit un fort battement des ailes afin d’obtenir un important mouvement ascendant, se soulevant du sol comme une fusée. Ils avaient jailli à travers le trou du plafond jusqu’au ciel sombre.

Julis n’avait jamais volé avec le poids de deux personnes auparavant, mais elle n’avait aucune crainte. Elle pouvait sentir la force jaillir de l’intérieur de son corps.

Accélérant encore plus vite, ils dépassèrent Silas en un rien de temps, puis se retournèrent pour lui faire face.

Ayato pointa son épée vers le maître des marionnettes, qui les regardait avec incrédulité. « Cette fois-ci, c’est l’échec et mat, Silas Norman. »

« Non, ne faites pas — nonnnnn ! » cria Silas.

Ils l’avaient frappé avec un seul coup d’épée. Le morceau de la poupée s’était brisé et Silas avait plongé dans une ruelle entre des bâtiments abandonnés, ne laissant que l’écho d’un cri lors de sa chute.

Silas était un Genestella, donc la chute ne le tuerait pas.

« Claudia et son équipe devraient l’attendre là-bas, » déclara Ayato. « Devrions-nous leur laisser la suite ? »

« Cela sonne bien, » Julis ferma les yeux et respira profondément. Il s’était passé beaucoup de choses, mais pour l’instant leur tâche était terminée. Le vent qui les avait caressés était agréable sur sa peau.

« Quelle vue… ! » murmura-t-il.

Elle avait à nouveau ouvert les yeux. « Oh oui ! C’est une belle vue. »

La ville était peinte en rouge au soleil couchant. Les rues, le ciel, le lac — tous cramoisi.

Alors que les ailes de feu oscillaient au-dessus d’eux, Julis et Ayato avaient échangé des sourires dans le ciel.

Soudain, il avait fait un cri étouffé, et son visage se tordit subitement de douleur.

« Qu’est-ce qui ne va pas ? » Julis le lui avait demandé, surprise, mais avant qu’il ne réponde, elle pouvait sentir que quelque chose d’étrange se produisait.

Le mana autour d’eux était aspiré dans Ayato — et la quantité étaient extraordinaires.

« Qu-Qu’est-ce qui se passe !? » Il n’y avait aucune apparition d’un Strega ou d’un Dante à proximité.

Ce qui signifiait que cela aurait pu être préparé. Une telle chose n’était pas rare. Il y avait beaucoup de capacités qui pouvaient être activées après un laps de temps ou seulement lorsque certaines conditions étaient remplies.

Mais qu’est-ce que quelqu’un peut bien faire avec autant de mana… ? Se demanda-t-elle.

Ayato criait alors que des cercles magiques l’entouraient. Des chaînes de lumière étaient sorties d’eux, puis ils s’étaient enroulés autour de lui — le liant.

« C’est la même chose… ! » C’était comme les cercles magiques qui avaient émergé plus tôt, quand son prana s’était si intensément élevé.

Alors tout cela est uniquement présent pour supprimer ses pouvoirs ? Une telle quantité de mana, juste pour ça… !? s’écria-t-elle dans sa tête.

Elle l’avait entendu gémir. « H-hey ! Ayato, accrochez-vous ! Ayato ! »

Mais son corps était devenu mou alors qu’il s’était évanoui.

Heureusement pour eux, Julis était celle qui contrôlait les ailes de feu. Mais il n’était plus du tout sûr d’être aussi haut dans les airs. Avant ça, Ayato l’avait tenant dans ses bas, mais maintenant, c’était elle qui devait s’accrocher à lui de toutes ses forces.

« Argh ! Je n’arrive pas à y croire ! » s’écria Julis.

Julis avait battu des ailes alors qu’elle chercha un endroit pour atterrir à proximité.

***

« Je suis désolée, Ayato, » souriante, et pourtant au bord des larmes, la jeune fille posa doucement sa main sur la tête d’Ayato.

« Haruka… ? » Le garçon, dans sa tunique d’étudiant, la regarda en pleine confusion.

Il n’y avait qu’eux deux dans le dojo au clair de lune, et il n’y avait rien d’autre dans cet espace réduit sauf le chant étouffé des insectes et l’air nocturne qui persistait.

Cette nuit-là, il y avait quelque chose de différent chez elle.

Son attitude gentille et douce, sa voix majestueuse — ceux-là étaient les mêmes que d’habitude. Pourtant, le garçon avait senti quelque chose d’inhabituel dans la façon dont elle le regardait.

Alors qu’il ouvrait sa bouche pour le lui demander, elle fermait les yeux comme pour l’arrêter.

« Je suis désolée, » alors que la jeune fille répétait ces mots, un horrible choc s’était précipité sur lui, comme si le ciel et la terre s’étaient inversés.

Un hurlement était sorti de sa gorge sans qu’il puisse le contrôler. De violents chocs de douleur avaient traversé son corps comme s’il était électrocuté. Il ne pouvait même pas être décrit comme de l’agonie, et il fut soudainement lié par d’innombrables chaînes punitives qui avaient émergé de l’air… Quand il avait réussi à lever les yeux, il avait pu voir une myriade de symboles complexes, comme des cercles magiques, tourbillonnant autour de la main levée de sa sœur.

Le garçon ne savait pas pourquoi cela se produisait.

Non, il l’avait compris. Il savait. C’était sa capacité : le pouvoir interdit de sceller le flux de la nature et de restreindre n’importe qui et n’importe quoi. Le pouvoir infernal d’un Strega.

Mais la jeune fille détestait ses pouvoirs, et il n’y avait rien au monde qui l’obligerait à les retourner contre lui. C’est du moins ce qu’il avait cru.

« H-Haruka… Pourquoi… ? » Sa voix était faible et rauque. La force était drainée dans les profondeurs de son corps.

Les yeux encore fermés, la jeune fille murmura solennellement : « Avec ces entraves, je confine ton pouvoir. »

Et puis tout s’était évanoui, comme si ses sens s’étaient brisés. C’était comme plonger dans un marais sans fond. Le monde avait sombré impitoyablement dans les ténèbres. Dans cet état flou, sa conscience s’évanouissant, il ne reconnaissait rien d’autre que la voix tamisée de la jeune fille sonnant à l’intérieur de son crâne.

« Tu te souviens de ce que je t’ai dit il y a des années ? J’ai dit que je te protégerais. C’est pourquoi… »

Même cette voix s’était estompée, et il avait tendu la main, cherchant désespérément quelque chose à quoi s’accrocher.

« Mais je ne veux pas ça ! J’ai dit que je te protégerais — ! » Il s’entraînait avant tant d’assiduité pour cette raison — seulement pour cela. Mais maintenant — .

« Au revoir, Ayato. Je t’aime. »

Il s’agissait des derniers mots dont il se souvenait

Quand il avait ouvert les yeux, il avait vu le visage de Julis juste devant le sien, l’air inquiet.

Son visage s’était illuminé dès qu’elle avait remarqué que ses yeux étaient ouverts. « Bien, tu es enfin réveillé. Je commençais à me poser des questions. »

« Euh, où sont — aïe ! » Avant que sa conscience ne revienne complètement, Ayato avait essayé de se lever et il avait grimacé en ressentant une sensation de douleur alors qu’il n’avait pas du tout pu bouger. Cela lui avait permis de se souvenir de ce qui s’était passé. « Oh. Alors je me suis évanoui. »

« Ne te surmène pas trop. On est sur le toit de ce bâtiment abandonné. J’ai envoyé un message à Claudia, donc des personnes vont venir nous chercher d’une minute à l’autre, » déclara Julis.

« Merci. Je pense que j’aurai besoin d’aide, » en vérité, il doutait de pouvoir marcher pendant encore un petit moment.

Il regarda sans bouger autour de lui pour voir que le soleil devait être couché depuis longtemps. Un ciel plein d’étoiles étalées au-dessus d’eux.

« Je ne veux pas de tes remerciements. C’est toi qui m’as sauvée, » tout en disant ça, Julis s’était brusquement détournée.

Il s’agissait de sa forme habituelle de sincérité. D’une façon ou d’une autre, Ayato était heureux.

Il la regardait quand il s’était soudain rendu compte que quelque chose ne tournait pas rond.

Sa tête reposait sur quelque chose de trop mou pour être le toit en lui-même. Il pouvait sentir un léger arôme floral.

« H-hey ! Ne bouge pas autant ! » s’écria Julis.

Et son visage était si proche… Ayato était allongé avec sa tête sur les cuisses de Julis pendant tout ce temps.

« Gah ! D-Désolé ! Je ne vais pas m’imposer plus longtemps là — nngh ! » Alarmé, il avait essayé de se relever, mais c’était seulement pour que la douleur puisse surgir à nouveau à travers tout son corps comme un éclair.

« C’est très bien comme ça. Ne bouge pas, idiot ! Ça fait mal de bouger, alors ne bouge pas ! » déclara Julis.

« M-Mais —, » déclara Ayato.

« Je dis que c’est bon, alors ça l’est ! Fais avec ! » Julis s’était de nouveau détournée, maintenant si rouge qu’il semblerait qu’elle pourrait spontanément s’enflammer. Elle l’avait légèrement frappé sur le front.

« Euh — OK, » il n’y avait rien d’autre à faire que de lui faire un petit signe d’acquiescement, alors que son propre visage rougissait d’un rouge profond.

Elle s’était éclairci la gorge et elle l’avait regardé du coin de l’œil. « Et surtout, vas-tu me donner une explication ? »

« Explication de quoi… ? » demanda Ayato.

« Oh, commençons par ce pouvoir qui te retient — ça doit être un Strega ou un Dante. Qui t’a fait ça ? » demanda Ayato.

« Euh, eh bien, c’est…, » Ayato évita de la regarder et essaya de trouver quelque chose, mais comme Julis rapprochait son visage du sien, il poussa un soupir résigné. « Il s’agit de ma sœur. Sa capacité est le pouvoir de l’emprisonnement, d’enchaîner et de confiner toutes choses. »

Son expression s’était assombrie au fur et à mesure qu’elle absorbait l’information. « Hmm… Alors, ce que je viens de voir, c’est ta véritable force ? »

« On peut dire ça. Mais on peut aussi dire que ce n’est pas le cas, » répondit Ayato.

« Qu’est-ce que ça veut dire ? » répondit-elle, contrariée. « Ce n’est pas une réponse très satisfaisante. »

Ayato avait souri amèrement. « N’est-ce pas bizarre de l’appeler ma “véritable force”, alors que je peux difficilement la contrôler ? »

« Il me semblait que tu pouvais le contrôler efficacement, » répondit Julis.

« Pour un temps limité, c’est vrai. Mais c’était la première fois que je tenais plus de cinq minutes. Et après ça, je suis comme ça pendant un bon moment, et je ne peux même plus bouger. Ce n’est pas vraiment quelque chose dont on peut se vanter. » La première fois qu’il avait libéré sa force, il n’avait duré que dix secondes.

« Pourquoi ta sœur te ferait-elle ça ? » demanda Julis.

« J’aimerais moi-même lui demander. Mais elle a disparu il y a cinq ans, » déclara Ayato.

Julis s’était mordu la lèvre inférieure, comme si elle regrettait d’avoir posé cette question.

Ayato avait fait disparaître ce malaise. « Mais ce n’est pas grave. Je pense qu’elle avait ses raisons. Il doit y avoir un sens à ce qu’elle a fait. Oh, puis-je aussi te demander quelque chose ? »

« Hmm ? Qu’est-ce que c’est ? » demanda Julis.

« As-tu déjà un partenaire pour le Phoenix ? » demanda Ayato.

Elle vacilla, faisant un petit bruit de déception, ce qui suffisait à répondre à sa question.

Ayato soupira avec soulagement. « Euh… et moi ? »

« Quoi ? » s’écria Julis.

« Mon intégrité n’est pas impeccable, mais elle n’est pas non plus trop entachée. Et je ne suis pas pire que la moyenne pour réfléchir, du moins, je pense. Pour ce qui est d’une volonté forte et d’un esprit noble, il se peut que tu doives oublier ça…, » déclara Ayato.

« Donc… veux-tu que je fasse des compromis sur toutes mes normes ? » Julis lui avait offert un petit sourire étonné. « J’apprécie l’offre. Mais je ne t’infligerai pas cela. Tu ne pourras pas te battre dans la Festa à ta force habituelle, et je préférerais ne pas voir cela t’arriver après chaque match. »

« Oh, ça ne me dérange pas du tout, » déclara Ayato sans ménagement. « Je te l’ai dit. Ce que je dois faire, c’est t’aider, Julis. »

Un rougissement avait commencé à colorer ses joues. « Mais, tu veux…, vraiment…, tu ne peux pas juste…, » balbutia la jeune femme.

« Es-tu gênée ? Ton visage est d’un rouge vif, » déclara Ayato qui l’observait.

« La ferme ! Je ne le suis pas ! Et cesse de me regarder ! » Elle l’avait encore une fois frappé légèrement.

Cela n’avait pas fait mal, mais cette fois, elle avait gardé sa main là, couvrant ses yeux.

Ils étaient restés silencieux un moment.

« Julis… ? » Ayato avait essayé de lui parler, mais il n’y avait pas obtenu de réponse. À la place, il avait senti un soupçon de tension dans la main qui reposait sur son visage.

« Toi… le penses-tu vraiment !? » demanda-t-elle d’une voix basse et tremblante.

Son ton habituel débordait de confiance. Mais cette fois-ci, c’était complètement différent. C’était une voix pleine d’incertitude, frêle au point de se briser. La voix de quelqu’un qui avait peur de tendre la main à quelqu’un et d’accepter qu’une main lui soit tendue.

Mais c’est tout à fait normal, pensa Ayato. N’importe qui aurait peur de s’engager sur une nouvelle voie. C’était tout à fait naturel.

Et peut-être que c’était la véritable Julis — une fille normale, parfaitement ordinaire. Mais elle était ici, une fille ordinaire, essayant si courageusement et avec noblesse de vivre selon ses propres convictions. N’était-ce pas admirable ? N’était-ce pas magnifique ?

Ayato lui avait donc donné la réponse la plus claire possible. « Bien sûr que oui. »

Je ne le regretterai pas. Et je vais m’assurer qu’elle non plus, pensa-t-il. Pas cette fois-ci.

« Tu es vraiment bizarre, » avait dit Julis.

Sa main se retira alors de son visage, et il la vit sourire face au ciel d’étoiles scintillantes.

Les lumières s’étaient accrochées aux gouttelettes présentes au coin de son œil. Il avait tendu la main sans un mot et les avait essuyés avec douceur.

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